Sursaut Gamma: une gigantesque explosion cosmique a été détectée

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Une gigantesque explosion cosmique, vraisemblablement causée par l’effondrement d’une étoile massive sur elle-même, a été détectée le 27 avril par une équipe internationale d’astronomes. Cet évènement fait l’objet de plusieurs articles publiés le 22 novembre 2013 dans la revue Science.

« Un évènement qui ne se produit qu’une ou deux fois par siècle ». Tels sont les propos de Paul Hertz, directeur du service Astrophysique de la NASA, commentant la publication le 22 novembre 2013 par la revue Science de quatre articles consacrés à la détection de ce qui est probablement le sursaut gamma le plus puissant jamais observé.

animation showing a more detailed Fermi LAT view of GRB 130427ACredit: NASA/DOE/Fermi LAT Collaboration

Un sursaut gamma ? Il s’agit de brèves émissions de rayons gamma (un rayon gamma est un rayonnement électromagnétique qui présente la particularité d’être extrêmement énergétique), dont la durée est comprise entre quelques secondes et quelques minutes. Ce phénomène occasionne la libération d’une quantité d’énergie gigantesque, supérieure à celle libérée par le Soleil au cours de toute son existence. De ce fait, les sursauts gamma sont les événements cosmiques observables les plus lumineux.

Le sursaut GRB 021125 observé dans les rayons gamma par le satellite Integral de l’ESA. La source de ce sursaut se trouve à cinq milliards d’années-lumière de nous. Crédit : IBIS/ESA/ECF

Voir la vidéo (animation constituée d »une compilation d’images) du sursaut gamma GRB 130427, l’un des plus puissants jamais détecté :

Ce sursaut gamma exceptionnellement puissant a été détecté le 27 avril 2013 par les télescopes spatiaux Fermi et Swift ainsi que par le réseau de télescopes terrestres RAPTOR.

Selon les astronomes qui ont participé à ces mesures, ce sursaut gamma a probablement été généré par l’effondrement d’une étoile massive sur elle-même (ce qui peut alors déboucher sur la formation d’un trou noir). Une étoile massive qui aurait une taille de 4 à 5 fois supérieure à celle du Soleil.

A quelle distance de la Terre cet évènement s’est-il produit ? Selon les astronomes impliqués dans ces mesures, cette distance serait de 4 milliards d’années-lumière (cela signifie que le rayonnement gamma émis par cet effondrement a donc mis 4 milliards d’années pour atteindre la Terre). C’est une information qui n’est pas anodine car jusqu’ici, les sursauts gamma précédemment détectés avaient généralement été localisés à des distances plus importantes. Toutefois, si cet évènement est bien évidemment éminemment destructeur pour les systèmes environnants, cette distance de 4 milliards d’années-lumière demeure suffisante pour préserver la Terre du cataclysme qu’il aurait pu y provoquer.

Cette détection fait l’objet de quatre articles publiés dans la revue Science le 22 novembre 2013 :

Il est à noter que la détection de ce sursaut gamma avait déjà été révélée un peu plus tôt dans l’année, au cours des jours qui avaient suivi cette détection (lire le communiqué de la NASA publié le 3 mai 2013 « NASA’s Fermi, Swift See ‘Shockingly Bright’ Burst « ). Mais à l’époque, cette découverte n’avait pas encore fait l’objet d’une publication dans une revue scientifique.

Gamma-ray view of the sky before and during the GRB 130427A event

https://i1.wp.com/www.nasa.gov/sites/default/files/images/746296main_LAT_before_and_after_labels.jpg

https://i0.wp.com/www.nasa.gov/sites/default/files/images/746297main_LAT_before_and_after_no_labels.jpgCredit: NASA/DOE/Fermi LAT Collaboration

https://i2.wp.com/www.nasa.gov/sites/default/files/images/746305main_Swift_XRT.jpgCredit: NASA/Swift/Stefan Immler

Source & Référence:

NASA.gov

+ photos

Le Journal de la Science

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